Il 4 novembre 1869 nasce Nature, la celebre rivista scientifica britannica, su cui scriveranno da subito importanti personalità del mondo della scienza.

L’enorme progresso della scienza e della matematica durante il XIX secolo è visibile in riviste scritte per lo più in tedesco o francese, oltre che in inglese. La Gran Bretagna attraversò enormi cambiamenti tecnologici e industriali e progressi in particolare nella seconda metà del secolo. In inglese le riviste scientifiche più rispettate di questo periodo erano le riviste con referee della Royal Society, che aveva pubblicato molte delle grandi opere di Isaac Newton, Michael Faraday fino ai primi lavori di Charles Darwin. Inoltre, durante questo periodo, il numero di periodici scientifici popolari raddoppiò dal 1850 al 1860. Secondo gli editori di queste popolari riviste scientifiche, le pubblicazioni erano progettate per servire come “organi della scienza“, in sostanza, un mezzo per collegare il pubblico al mondo scientifico.

Prima pagina del primo numero del 4 novembre 1869

Nature, nata nel 1869, non è stata comunque la prima rivista del suo genere in Gran Bretagna. Una rivista precedente fu la Recreative Science: A Record and Remembrancer of Intellectual Observation, che, creata nel 1859, iniziò come rivista di storia naturale e progredì fino a includere più scienze dell’osservazione fisica e materie tecniche e meno storia naturale. La rivista più simile a Nature nella sua direzione e formato era The Reader, creata nel 1863; la pubblicazione mescolava scienza, letteratura e arte nel tentativo di raggiungere un pubblico al di fuori della comunità scientifica, simile a Popular Science Review, rivista nata nel 1862, che copriva diversi campi della scienza creando sottosezioni intitolate “Riepilogo scientifico” o “Retrospettiva trimestrale”, con recensioni di libri e commenti sugli ultimi lavori e pubblicazioni scientifiche.

Queste riviste simili alla fine fallirono tutte. La Popular Science Review sopravvisse più a lungo, durò 20 anni e terminò la sua pubblicazione nel 1881. Non molto tempo dopo la conclusione di The Reader, un ex editore, Norman Lockyer, decise di creare una nuova rivista scientifica intitolata Nature, prendendo il nome da una riga di William Wordsworth: ” Dell solido terreno della natura si fida la mente costruisce per sì “

Inizialmente di proprietà di Alexander Macmillan e da lui pubblicato, Nature era simile ai suoi predecessori nel suo tentativo di “fornire ai lettori colti un forum accessibile per leggere dei progressi riguardanti la conoscenza scientifica“. La storica britannica Janet Browne ha proposto che “molto più di qualsiasi altra scienza rivista del periodo, Nature fu stato concepito, nato e cresciuto per servire a scopi polemici. ” Molte delle prime edizioni di Nature consistevano in articoli scritti da membri di un gruppo che si chiamava X Club, un gruppo di scienziati noti per avere credenze scientifiche liberali, progressiste e/o alquanto controverse relative al periodo di tempo. Iniziato da Thomas Henry Huxley, il gruppo era composto da scienziati importanti come Joseph Dalton Hooker, Herbert Spencer e John Tyndall, insieme ad altri cinque scienziati e matematici; questi scienziati erano tutti accaniti sostenitori della teoria dell’evoluzione di Charles Darwin della discendenza comune, una teoria che, durante la seconda metà del XIX secolo, ricevette molte critiche tra i gruppi degli scienziati più conservatori. Forse è stata in parte la sua liberalità scientifica che ha reso Nature un successo più duraturo rispetto ai suoi predecessori. John Maddox, direttore di Nature dal 1966 al 1973 e dal 1980 al 1995, ha suggerito a una cena celebrativa per l’edizione del centenario della rivista che forse erano le qualità giornalistiche di Nature ad attirare i lettori; “il giornalismo” afferma Maddox, “è un modo per creare un senso di comunità tra persone che altrimenti sarebbero isolate le une dalle altre. Questo è ciò che il diario di Lockyer ha fatto dall’inizio.” Inoltre, Maddox menziona che il sostegno finanziario della rivista nei suoi primi anni dalla famiglia Macmillan ha permise alla rivista di fiorire e svilupparsi più liberamente rispetto alle riviste scientifiche precedenti.

Immagine d’apertura: Pagina di copertina di Nature volume 536 numero 7617 (il numero che contiene il documento originale che annuncia la scoperta di Proxima Centauri b)